Suntory Pure Malt: el whisky japonés esencial del que (probablemente) nunca has oído hablar


Cuando estaba investigando la recolección de licores antiguos para mi próximo libro, Dusty Booze, había una pequeña cosa que no podía entender. Fue el primer lanzamiento de The Yamazaki, un whisky de malta simple japonés muy codiciado de la destilería del mismo nombre. Según una cronología histórica en el sitio web de la destilería, Yamazaki lanzó por primera vez un single malt en 1984. Una foto del supuesto lanzamiento se titula "Suntory Single Malt Whiskey Yamazaki Introduced". Y, sin embargo, la única botella de malta pura japonesa que pude encontrar de ese año fue algo llamado Suntory Pure Malt Whisky.

Suntory es, por supuesto, la empresa matriz de la destilería Yamazaki, pero aún así no pude aclarar esta discrepancia. Literalmente, no había nada en Internet que pudiera explicar la diferencia, ni mis cartas a Japón proporcionaron ninguna respuesta a esta pregunta candente:

¿Qué era pura malta?

"Genio indescriptible"

El origen de la industria japonesa del whisky está ahora tan bien contado que solo me queda resumirlo brevemente:

Shinjiro Torii, un mayorista farmacéutico, comenzó a importar vinos a Japón en 1899. Prosperando durante dos décadas, decidió en 1923 comenzar a hacer el primer whisky de Japón al establecer una destilería llamada Yamazaki en un suburbio de Kioto. Torii contrató a Masataka Taketsuru, que había estudiado destilación en Escocia y utilizó sus conocimientos para crear el propio whisky 'estilo escocés' de Japón.

En 1929, la destilería Yamazaki lanzó Suntory Shirofuda, una mezcla en barrica, y durante los siguientes 80 años, el whisky japonés persistió en gran medida como un fenómeno local, particularmente cuando la importación de whisky en el país continuó en los años 70 y 80 fue limitada (cuando, por extraño que parezca, hubo un auge del bourbon). Claro, los estadounidenses y otros occidentales pueden haber probado el whisky japonés en sus viajes a Asia, es posible que incluso hayan oído hablar de él en comerciales y anuncios de celebridades estadounidenses conocidas, o de Lost in Translation, pero apenas se celebró en el extranjero.

Eso comenzó a cambiar a principios de la década de 2010, cuando las otras dos destilerías de Yamazaki y Suntory (Hibiki y Hakushu) comenzaron a limpiar en competencias internacionales de bebidas espirituosas como la San Francisco World Spirits Competition y los World Whiskeys Awards. Cuando el famoso crítico de whisky Jim Murray describió un Yamazaki Sherry Cask de 2013 como "un genio casi indescriptible" y lo nombró su Whisky del año, los coleccionistas estadounidenses se pusieron frenéticos de repente. (Desde entonces, Murray ha recibido críticas generalizadas sobre el lenguaje sexista en las reseñas de su Whisky Bible anual).

El comienzo de la década de 2010 marcó la última vez que Yamazaki se encontró fácilmente en los estantes de las tiendas estadounidenses, y la última vez que los consumidores optaron por el Yamazaki de 12 años (solo US $ 40 MSRP en ese momento) o el Yamazaki de 18 años (US $ 120 -dólares) pagado valor de venta. Una vez que una botella de $ 70, el Sherry Cask 2013 ahora se vende por decenas de miles de dólares. En 2021, un single malt de Yamazaki de 55 años se vendió por casi un millón de dólares.

El comienzo del single malt japonés

Si bien fue la primera marca de whisky de Japón, y Suntory parece complacido de que la gente crea lo contrario, la destilería Yamazaki en realidad no lanzó el primer whisky puro de malta de Japón.

Después de ayudar a establecer Suntory, Taketsuru se fue para iniciar su propia empresa de destilación, Nikka, en 1934. Hoy es el segundo mayor productor de whisky de Japón. Para 1982, Yoichi Distillery en Nikka había lanzado un single malt, dos años antes que Yamazaki. (A lo largo de los años, Nikka también ha vendido Taketsuru Pure Malt, que no es una sola malta sino una mezcla de sus dos destilerías).

Incluso antes de eso, estaba Ocean Karuizawa, que salió en 1976. Y aunque Karuizawa se ha convertido desde entonces en una destilería fantasma, con botellas que alcanzan miles de dólares en los mercados de subastas, este lanzamiento de 1976 rara vez se discute entre los coleccionistas de cosechas o se recuerda entre los historiadores del whisky.

(Además, el año pasado, el conglomerado japonés Tomatin Distillery Co. Ltd. lanzó un single malt de 1958 destilado de la destilería Shirakawa cerrada durante mucho tiempo, el ejemplo más antiguo de single malt japonés jamás lanzado).

El hecho es que el concepto de malta única, es decir, el whisky hecho completamente de cebada malteada y destilado en una sola destilería, estuvo fuera del radar de la mayoría de los bebedores hasta la década de 1980. Aunque a menudo se dice que Glenfiddich lanzó el primer single malt comercial en 1969, esto no es cierto en absoluto. Sin embargo, probablemente fue la primera publicación generalizada.

("Pura malta" como término se ha utilizado con diferentes significados en las industrias del whisky escocés e irlandés desde al menos el cambio de siglo).

A pesar de esto, la mayoría de las personas en todo el mundo todavía bebían whisky escocés mezclado y, hasta hace poco, había pocas destilerías que comercializaran su whisky como whisky de malta. Incluso como escribió Florence Fabricant del New York Times en 1985: "Las ventas de trabalenguas escoceses de malta se están disparando", el estilo representó solo el 1,5 por ciento del mercado escocés en los Estados Unidos ese año. Sin embargo, las ventas comenzaron a aumentar no solo en los EE. UU., sino también en Europa.

"Para hacer las cosas aún más confusas, Suntory también tenía productos etiquetados como 'maltas puras', que técnicamente eran 'maltas puras' o 'maltas mixtas', como las llamaríamos hoy, bueno, embotellados de malta de más de una destilería".

Mientras tanto, Yamazaki acababa de celebrar su 60 aniversario en 1983 y Keizo Saji, uno de los hijos de Shinjiro Torii y entonces presidente de Suntory, sintió que finalmente era hora de que su compañía lanzara un single malt.

Un extracto de Japón

Con el auge de la recolección y el consumo de licores añejos durante la última década, cada vez aparecen más y más botellas polvorientas del misterioso Suntory Pure Malt en los menús de los bares. (Así es como lo encontré por primera vez).

"Siempre trato de tener uno disponible para degustar", dice David Tsujimoto, propietario del Aloha Whisky Bar de Tokio, que cobra alrededor de $30 por una cerveza de media onza.

Tsujimoto es un fanático de la malta pura, ha obtenido varias botellas a lo largo de los años (a pesar del aumento del precio en el mercado secundario) e incluso tiene una acuarela en exhibición en su pequeño bar. Él lo llama "uno de mis whiskies japoneses favoritos de todos los tiempos".

Aunque se dijo que este primer lanzamiento de Pure Malt se destiló en Yamazaki en 1972 y se lanzó en marzo de 1984, la etiqueta no contenía ninguna declaración de edad. (Sin embargo, la palabra "Yamazaki" en realidad aparece en la escritura kanji). Tsujimoto afirma que "no sabe nada como el estándar". [Yamazaki 12] de hoy" y lo calificó de más fuerte y "reforzado". Según se informa, el chef Mixer Ken Sato tardó dos años en desarrollar el perfil de sabor.

En nariz tiene notas de incienso, dashi, setas y sándalo, mientras que en boca es muy dulce con toques de jerez, según Tsujimoto, que lo califica como "muy atrevido" para la época. De hecho, en los días previos a los embotellados de lujo, incluso venía en una elegante caja de madera (a diferencia de la versión actual) y solo se lanzó al mercado japonés.

"Si alguna vez tienes la oportunidad de probar esto, hazlo", suplica Tsujimoto.

Suntory agregó una declaración de edad de 12 años a la etiqueta en 1986 y continuó comercializando Pure Malt hasta al menos 2003. Había versiones de jerez, versiones con diferentes edades y versiones con fuerza de barrica.

"Para hacer las cosas aún más confusas, Suntory también tenía productos etiquetados como 'maltas puras', que técnicamente eran 'maltas puras' o 'maltas mixtas', como las llamaríamos hoy, bueno, embotellados de malta de más de una destilería", escribe Stefan. Van Eycken en Whiskey Rising: La guía definitiva de los mejores whiskys y destilerías de Japón.

En 2004, Suntory descontinuó permanentemente Pure Malt como su whisky de malta simple estándar y cambió la etiqueta del whisky de 12 años a "The Yamazaki Single Malt Whisky".

Los mercadólogos nos hicieron

A mediados de mayo de este año, aún faltaba una semana para que mi manuscrito fuera enviado a la imprenta, y para entonces ya me había olvidado de Pure Malt.

"Si 1984 fue el primer año de Yamazaki, ¿qué fue Suntory Pure Malt?"

Sin embargo, un martes por la noche al azar, me encontré en un lujoso evento en Manhattan celebrando el 100 aniversario de House of Suntory. En un momento me encontré haciendo una pequeña degustación con el licuador principal actual, Shinji Fukuyo, quien ha estado en la compañía desde el mágico año 1984.

Cuando nos presentó dos nuevos lanzamientos, Yamazaki 18 Year Old Mizunara y una edición limitada de Hakushu 18 Year Old Peated Malt, ambos sobresalientes, siguió mencionando 1984 como el primer año de Yamazaki single malt.

Al final de la degustación, organizó una sesión improvisada de preguntas y respuestas y recordé el problema de la malta pura que una vez me molestó tanto.

Entonces le pregunté: "Si 1984 fue el primer año de Yamazaki, ¿qué fue Suntory Pure Malt?"

Sonrió un poco, aparentemente recordando algo que no había pensado en mucho tiempo.

"Los especialistas en marketing no creían que nadie en Japón supiera qué era el single malt", explicó.

"Así que nos hicieron llamarlo Pure Malt".



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