El vino americano está lleno de nuevos AVA. ¿A quién sirven?


Como escritor y entusiasta de los vinos estadounidenses, se ha convertido en una regla estricta: cada pocos meses, la Oficina de Comercio e Impuestos sobre el Alcohol y el Tabaco (TTB) aprueba oficialmente una o más regiones vitivinícolas estadounidenses (AVA) nuevas, y el mundo del vino en gran medida se rasca la cabeza y se pregunta, ¿dónde diablos están esas designaciones? Sin contexto, ¿cuántos de ustedes podrían ubicar Upper Lake Valley, Rocky Reach, Paulsell Valley, Lower Long Tom o White Bluffs? Todos estos han sido aprobados en los últimos 15 meses más o menos, y al hacerlo se unen a un número creciente de oscuros AVA que plantean dudas sobre a quién beneficia y sirve este sistema.

Primero, vale la pena tomarse un momento para comprender por qué se desarrolló el sistema AVA en primer lugar. Antes de la formación de las primeras AVA a principios de la década de 1980, las únicas designaciones geográficas legales para el vino estadounidense eran entidades políticas: estados y condados. Estos siguen siendo requisitos legales de etiquetado, pero el sistema AVA se creó para permitir una mayor especificidad. Como el vino estadounidense buscaba estar a la par con las otras principales naciones productoras de vino del mundo, los AVA sirvieron como un análogo muy aproximado para los sistemas de clasificación europeos.

Después de que se aprobaron las leyes que rigen estas designaciones, muchos de los AVA creados ahora parecen cómicamente grandes. Algunos abarcan varios estados, como es el caso del AVA en el valle superior del río Mississippi. mientras que otros cubren vastas extensiones de tierra dentro de un solo estado, como el AVA de la costa norte en California. Especialmente para regiones como Napa Valley, que están densamente plantadas y son de gran interés para los consumidores y el comercio del vino, tiene sentido dividirlas en unidades más pequeñas y más coherentes.

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    Para comprender mejor cómo se forma un AVA, hablé con Kevin Pogue, profesor de geología en Whitman College en Walla Walla, Washington. Pogue es responsable de varias aplicaciones AVA exitosas, principalmente en el estado de Washington. Discutimos muchos temas, desde el tiempo que transcurre desde la solicitud hasta el AVA aprobado (a menudo más de tres años) hasta el costo (que va desde $20,000 hasta más de $200,000 dependiendo de a quién contrate).

    Sin embargo, mi conclusión clave fue que, desde la perspectiva del gobierno federal, solo necesita demostrar que su AVA propuesto difiere de las áreas circundantes en términos de clima, geología u otras condiciones que podrían afectar el vino terminado. Por supuesto, alguien tiene que cultivar uvas allí, pero no hay umbrales de volumen, calidad o notoriedad que deban alcanzarse, solo una sugerencia válida y algo de paciencia.

    "A menudo, un nuevo AVA proviene de un grupo de bodegas que sienten que si pueden delimitar su territorio, pueden agregar más valor intrínseco a su vino si pueden poner ese AVA en sus etiquetas", dice Matt Hansel, propietario de 45th Parallel Wines. en Portland, Oregón. "Pero no sé si obtendrán un gran retorno si hacen eso".

    Dado que la marea de oscuros AVA no muestra signos de disminuir, queda claro que en algún momento del camino, el propósito de crear nuevos AVA parece haberse perdido, o al menos gravemente confundido. En lugar de ayudar a definir áreas vitales de cultivo con un grado razonable de especificidad, ahora pueden percibirse como proyectos de vanidad. O tal vez son admisiones cínicas de que un término técnico en una etiqueta podría permitir que un fabricante cobre una prima incluso cuando el usuario final no tiene idea de dónde se encuentra el término o por qué se destaca.

    Algunos pueden argumentar que la creación de estas denominaciones podría ayudar a aumentar la demanda de estos vinos, pero esta noción va en contra del principio rector detrás de la mayoría de estos programas en todo el mundo, es decir, existen para codificar una región ya establecida y respetada y para proteger la industria, no crearlo de tela entera. Varios DOCG en Italia pueden diferir en términos de calidad absoluta o importancia histórica, pero no se crean únicamente como una herramienta de marketing, aunque a menudo lo son.

    Sin embargo, el nombre real del nuevo AVA puede influir en lo poderosa que podría ser una herramienta de marketing. Tome Candy Mountain AVA en el estado de Washington. Legalizado en 2020, tiene varias ventajas: el nombre es distintivo y atractivo, tiene un fácil reclamo a la fama como el AVA más pequeño de Washington, y está justo al lado de Red Mountain, quizás el AVA más prestigioso del estado. Como enólogo de Kitzke Cellars, Seth Kitzke trabaja mucho con la fruta del viñedo de su familia en Candy Mountain y conoce el significado de este nombre. "El nombre AVA definitivamente juega un papel importante cuando vende vino en el estante", dice Kitzke. “Puede que dependas más del historial del viñedo y de los productores que lo pusieron en su etiqueta, pero el nombre importa. Esa es definitivamente una de las razones por las que gran parte del Candy Mountain AVA acaba de plantarse”.

    Entonces, ¿qué hacer contra la avalancha de nuevos AVA? Bueno, es poco probable que el TTB adopte un enfoque diferente en el corto plazo, pero por mi parte agradecería un listón un poco más alto que las propuestas deben superar. De ninguna manera en el pasado se ha utilizado la calidad del vino como factor determinante para aprobar una propuesta de AVA. Y eso no es lo que estoy sugiriendo. Pero sí creo que corresponde a los solicitantes demostrar que el lugar en cuestión no solo es único en términos de geología, clima, hidrología o lo que sea, sino que las uvas que se cultivan allí y los vinos elaborados con ellas son distintivos y codiciado Esto requeriría una cierta masa crítica de producción y demanda antes de que se pudiera aprobar oficialmente un AVA, lo que serviría bastante bien a la mayoría de las partes interesadas.

    En última instancia, la designación AVA en una etiqueta nunca transmitirá la misma declaración integral sobre el vino que muchos otros sistemas de denominación en todo el mundo. Pero este requisito al menos garantizaría que los consumidores, muchos de los cuales ya encuentran confuso el vino, puedan estar seguros de que existe una industria vinícola real y sólida en el territorio descrito en una etiqueta, no solo algunas rocas dispares.

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