Cómo dos hombres supuestamente estafaron a los inversores con un historial de vinos raros


Los dos ingleses se presentaron en conferencias de inversores en 2015 con una oferta tentadora. Los participantes pudieron prestar dinero, a través de su corredor de vinos con sede en Londres, Bordeaux Cellars, a prestatarios adinerados en apuros que necesitaban préstamos rápidos, sin hacer preguntas. Los prestamistas recibirían intereses a una tasa del 12 por ciento, pagados trimestralmente.

Por lo general, una tasa de interés tan alta significaba que el préstamo se volvía complicado. No es así, afirmaron los dos hombres: estos préstamos estaban respaldados por vinos prestigiosos de las bodegas de los prestatarios, que se transfirieron a almacenes seguros con aire acondicionado supervisados ​​por Bordeaux Cellars en nombre del prestamista. Y los préstamos tendrían un tope del 35 por ciento del valor de mercado de los vinos.

"¿Qué sucede en caso de incumplimiento de pago?" preguntó Stephen Burton, el director de bodegas de Bordeaux, de 57 años, en una conferencia de 2015 en Cancún. "Estamos vendiendo el vino, teniendo en cuenta que solo tomaste prestado el 35 por ciento del valor. Es muy fácil venderlo bastante rápido”.

"Muchos clientes ahora son desarrolladores con problemas de liquidez", dijo el socio de Burton, James Wellesley, de 55 años, en una conferencia de 2017 en Las Vegas. “Solo prestamos contra vino de grado de inversión…. Nos ocupamos principalmente de vinos franceses, algunos de los mejores vinos californianos. [like] Águila Gritando".

Un tercer miembro del equipo, Lindsay Gundersen, les dijo a los asistentes a una conferencia en Las Vegas en 2018: "Le cobramos al prestatario el 16 por ciento, para que pague todos los costos administrativos... El seguro, el aire acondicionado, etc., son gastos del prestatario, no del prestamista".

La promesa del 12 por ciento de interés sin cargo para el prestamista sobre un préstamo garantizado en una época de tasas de interés históricamente bajas parecía demasiado buena para ser verdad. Y eso fue.

La semana pasada, Burton y Wellesley, CEO y CFO de Bordeaux Cellars respectivamente, fueron acusados ​​formalmente por un gran jurado en un tribunal de distrito federal en Brooklyn por cargos de fraude electrónico y lavado de dinero. En conjunto, Burton y Wellesley están acusados ​​de inducir a los inversores a invertir "más de aproximadamente $99,4 millones en préstamos a plazo supuestamente negociados por Bordeaux Cellars", según la acusación.

"A diferencia del buen vino que supuestamente poseían, las repetidas mentiras de los acusados ​​a los inversionistas no envejecieron bien", dijo Breon Peace, Fiscal Federal para el Distrito Este de Nueva York.

Burton y Wellesley (ambos han usado múltiples seudónimos) recibieron una sentencia civil de un Tribunal Superior de Londres el año pasado que involucraba el mismo plan para estafar al menos a 161 personas. Los clientes les han pedido a los hombres que paguen más de 56 millones de libras esterlinas en pérdidas.

Burton le dijo a la reportera de negocios de CNBC Jane Wells en 2013 que tuvo la idea de Bordeaux Cellars mientras leía Tiempo de domingo Elementos. “Aquí en Londres había una casa de empeño que tenía un almacén lleno de Aston Martins y Ferraris. La gente, literalmente, simplemente condujo hasta este campamento y les dio las llaves para un adelanto en efectivo. Así que simplemente sumé dos y dos, y pensé, ya sabes, podríamos hacer esto con vino".

La operación que creó, que Burton pasó a Wells, levantó rápidamente 200 préstamos por valor de $30 millones. Burton incluso afirmó que un estadounidense que se divorciaba presentó dos docenas de casos de Screaming Eagle para obtener "algo de dinero rápido".

Pero el plan de negocios de Burton es un rascador de cabeza. ¿Por qué una persona lo suficientemente rica como para poseer dos docenas de cajas de Screaming Eagle, el cabernet de culto más caro de Napa Valley, aceptaría picar su preciado vino por un préstamo del 16 por ciento? Seguro que había mejores opciones.

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De hecho, no había tales prestatarios. A medida que su negocio se desarrollaba, Burton, ahora con su socio y director financiero Wellesley, se centró únicamente en encontrar prestamistas dispuestos a proporcionar efectivo, afirmando falsamente que estaban esperando a los prestatarios, según la acusación.

Además, a estos prestatarios putativos se les permitió ocultar sus identidades detrás de corporaciones corporativas individuales. Más de 60 granadas de este tipo (la lista comienza con las LLC "Alsop" y "Apple Tree" y termina con "Zermatt" y "Zug") se registraron en Belice pero fueron controladas por Burton desde Londres. La gran cantidad de papeleo que debe prepararse para los préstamos y que se supone que debe dar una apariencia de legitimidad parece haber sido realizado por manos legales contratadas.

Parte del supuesto dinero del préstamo se utilizó al estilo Ponzi para realizar pagos de intereses y capital a los prestamistas, según la denuncia del Tribunal Superior. El resto se depositó en cuentas bancarias asociadas con Burton y Wellesley y se utilizó para comprar vino y "oro, otros bienes y servicios".

Aparentemente sin efectivo, Burton saltó a la fama en los círculos vinícolas de Londres. "Stephen pasó años conduciendo por la ciudad abriendo botellas locas", dijo Alex Turnbull, entonces en la compañía de vinos Justerini & Brooks y actualmente gerente minorista en Jeroboams. espectadores del vino. "Una vez lo escuché decir con confianza que tiene la colección Penfolds Grange más grande del mundo. Le dije que conocía a personas que también tenían grandes colecciones de Grange y le dije: 'Tal vez deberías conocerlos'. Se puso un poco reacio. Así que he tenido mis sospechas durante mucho tiempo, pero trabajando en el comercio me resultaba difícil expresarlas o encontrar a alguien que estuviera de acuerdo en que todo parecía muy sospechoso.

En 2019, los pagos de intereses trimestrales a los prestamistas de Bordeaux Cellars se detuvieron abruptamente. Un inversionista estadounidense buscó el asesoramiento de JustAnswer, un servicio legal en línea británico. "He invertido en una empresa llamada Bordeaux Cellars en el Reino Unido", escribió el inversor. "En esta inversión, soy el prestamista de dos préstamos y cada préstamo es de $100,000... Se supone que debo recibir pagos de intereses trimestrales y el último venció el 12 de marzo. No he recibido el pago y he intentado contactar varias veces con Bordeaux Cellars y hasta el momento no hay respuesta."

"Investigué un poco", respondió el abogado de JustAnswer. Se enteró de que los dos préstamos se hicieron a sociedades de responsabilidad limitada denominadas "Gstaad" y "Pemberley" Investments, las cuales se encuentran entre 61 sociedades de responsabilidad limitada similares registradas en Belice y nombradas en la acción civil del Tribunal Superior contra Bordeaux Cellars. Al señalar que Bordeaux Cellars "no tiene historial comercial" y "no ha presentado cuentas auditadas", el abogado advierte al prestatario que tiene pocos recursos para recuperar sus fondos.

Aparentemente, ni la víctima investigadora ni el abogado sabían que Burton había sido arrestado en un hotel en Kent, Inglaterra, el día de San Valentín de 2019. En su habitación, la policía encontró dos pasaportes falsificados, relojes caros, lingotes de oro y moneda sudafricana y británica por un total de casi un millón de libras esterlinas. Seis meses después, Burton se declaró culpable de posesión de pasaportes falsificados y lavado de dinero y fue sentenciado a cuatro años de prisión.

Wellesley fue arrestado el 4 de febrero y actualmente se encuentra en prisión en Inglaterra. El Fiscal Federal para el Distrito Este de Nueva York está considerando la extradición. Wellesley ha sido condenado y encarcelado dos veces por delitos financieros.

Pero Burton ya no está bajo custodia. En 2020, fue liberado antes de tiempo de prisión, aparentemente debido a preocupaciones por el COVID-19. Su paradero actual es desconocido.


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